PAPA BT EN AFRICA

La Universidad del Estado de Michigan (MSU) en asociación con la USAID a través de un Proyecto de Apoyo a la biotecnología agrícola (ABSP), ha estado trabajando desde 1992 en el desarrollo de variedades de papa transgénica con resistencia a la polilla del tubérculo de la papa (PTM) ( Phthorimaea operculella Zeller).

El gen CryIIaI que codifica una toxina de la bacteria del suelo Bacillus thuringiensis (Bt),
-que ha sido usada en una gran cantidad de cultivos trasgénicos-, fue obtenido de los laboratorios de la empresa británica ICI que hoy pertenece a la empresa de semillas a Syngenta. Este gen fue introducido en la variedad de papa Spunta, para que controle esta plaga.

Las líneas de la variedad Spunta fueron obtenidas a través de institutos de investigación de Egipto y África del Sur. En el caso de África del Sur, el desarrollo del proyecto incluyó además el desarrollo de papa transgénica a partir de las variedades sudafricanas Mnandi que es un cultivar resistente a blight tardía de la papa y utilizado por pequeños agricultores de KwaZulu- Natal y el Cabo Oriental.

En Egipto, el ABSP trabaja con el Instituto de Investigaciones de Ingeniería Genética Agrícola (AGERI), organización creada en 1989 por el Gobierno de Egipto y el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo. El proyecto se inició en 1992.

En Sudáfrica el proyecto se hace en conjunto con el Instituto de vegetales y plantas ornamentales Roodeplaat.

El programa completo incluye evaluaciones de campo a nivel de estación experimental, evaluación de campo a nivel de granja, pruebas de campo en locaciones múltiples, desarrollo de variedades, registro de las variedades, certificación de semillas.

Las primeras evaluaciones de campo sobre el comportamiento del gen (en términos agronómicos) se hizo en Michigan entre 1993 y 1996 en una finca de para llamada Montcalm. Para estas evaluaciones se trabajó con una plaga del tabaco( Manduca sexta) porque la polilla del tubérculo de la papa no es indígena de Michigan. Se hicieron evaluaciones posteriores en California, pero el experimento fracasó.

El gobierno de África del Sur ha apoyado el proyecto, como parte de su política general de apertura a los transgénicos país, política que se inició con la desrregulación del algodón Bt en 1977. Desde entonces se ha desrregulado también el maíz Bt y la soya RR.

La comercialización de la papa Spuntia Bt en Egipto todavía está lejos de ser una realidad, debido a que no cuenta con una aceptación del gobierno de ese país.

MARCO REGULATORIO

A mediados de la década de 1990, el AGERI empezó a hacer un trabajo de lobby con el gobierno egipcio para el desarrollo de su política sobre bioseguridad. AGERI empezó por recopilar información sobre el sistema normativo de otros países, en términos de regulaciones, guías y el desarrollo del sistema de bioseguridad. Posteriormente se empezó a redactar la norma, adaptando a las condiciones de Egipto. A este respecto es muy importante señalar que el ABSP dio apoyo a varios científicos egipcios en materia de capacitación para el desarrollo de la normativa sobre bioseguridad. Es decir, estamos hablando de un entrenamiento hecho por la Universidad de Michigan que tenía interés de introducir papa Bt en ese país, y con el apoyo de la USAID.

En 1995 se estableció en Comité Nacional Egipcio de Bioseguridad, que está conformado por servidores públicos, miembros del sector privado, hacedores de políticas, consultores legales y miembros de la comunidad.

Adicionalmente, Sivramiah Shantharam del Departamento de Agricultura y del ABSP dio entrenamiento sobre evaluación de riesgo de los organismos genéticamente modificados, y el mismo hizo las evaluaciones de bioseguridad del proyecto.

En la página web de la Universidad de Michigan, se describe esto como una “colaboración” que hace la universidad al Estado de Egipto, cuando en realidad se trata de una intervención gravísima en el desarrollo normativo de ese país, y a la vez se convierten en juez y parte, pues los mismos que van a librar los OGM en Egipto son los que desarrollan la normativa y la guías para la evaluación de los riegos, y como veremos más adelante, también intervinieron en el desarrollo de la normativa sobre propiedad intelectual.

En Sudáfrica, para obtener los permisos necesarios, es la propia Universidad de Michigan junto con las organizaciones sudafricanas las encargadas de recopilar los documentos sobre “seguridad ambiental y de alimentación”, pero se han concentrado en la línea Spunta G2. Se evalúa la caracterización molecular, toxicidad y alergenicidad, potencialidad de polinización cruzada y de convertirse en mala hierba, así como los efectos en especies no objetivo.

PRUEBAS DE CAMPO

Las pruebas agronómicas fueron hechas inicialmente en Michigan.

En 1996 se empezó a trabajar con variedades adaptadas al África (variedad Spunta) y se iniciaron pruebas de campo en Egipto en las estaciones del AGERI. En 1997 se hicieron evaluaciones en campos experimentales del Centro Internacional de la Papa en Egipto.

En Sudáfrica la pruebas empezaron en 2001. Las líneas transgénicas con resistencia a la polilla del tubérculo de la papa, fueron evaluadas por un año. Las líneas mas evaluadas fueron Spunta G2 y Spunta G3 porque fueron las mas eficientes en términos agronómicos y son las que se usan en el mercado a gran escala. Los primeros experimentos en Pretoria (Sudáfrica) se hicieron en el 2001. En 2003 se inició en Sudáfrica la evaluación comercial de estas líneas transgénicas.

PROPIEDAD INTELECTUAL

Otro punto en el que están trabajando es en el tema de la propiedad intelectual, pata que se reconozca los derechos de todos los dueños intelectuales del proyecto, aunque no se especifica cuáles son.

A este respecto, ABSP también da “asistencia” a los gobiernos de los países donde trabaja en el desarrollo de políticas sobre propiedad intelectual. El equipo de “apoyo” en este campo incluye a un consultor legal de la Escuela de Leyes de la Universidad de Stanford, quien establece las “necesidades” del país y diseña un modelo sobre legislación y políticas en el campo de derechos de propiedad intelectual.

Antes de que se inicie el proyecto ABSP en Egipto regía una ley de patentes de 1949. En la primera mitad de la década de 1990, las leyes sobre propiedad intelectual cambiaron en este país, lo que permitió el reconocimiento sobre productos farmacéuticos, productos agrícolas, microorganismos. Es decir, tuvo lugar un proceso de homologación de su legislación con la normativa sobre propiedad intelectual de Estados Unidos.

En 1996 AGERI obtuvo una patente sobre un gen de una estirpe nativa de Bacillus thuringiensis y a continuación hizo ub convenio sobre transferencia de materiales de este gen con la multinacional Pioneer Hi-Bred, con sede en Johnston, Iowa.

PARTICIPACION

La forma como piensan llegar al público sudafricano con esta papa transgénica, es a través de los comercializadores de semillas de papa, que venden sus semillas tanto a productores comerciales de papa como a pequeños productores.

Los socios de este proyecto, se han propuesto también desarrollar un sistema de comunicación al público, con el fin de evitar oposición a la papa Bt y conseguir una aceptación del público sudafricano.

Las instituciones involucradas en este proyecto planean usar el caso de Sudáfrica como un modelo a ser implementado en otros países del Tercer Mundo.

CRITICAS DE LA SOCIEDAD CIVIL

Aunque las organizaciones que desarrollaron la papa Bt en Sudáfrica hablan de las bondades de este tipo de papa transgénicas, las organizaciones de la sociedad civil sudafricana tienen una percepción muy distinta. El Servicios de Certificación de Papa ha expresado su interés en participar en el desarrollo de guías para incorporar a la papa Bt en el esquema de certificaciones que hay en ese país.

En un informe realizado por organizaciones de la sociedad civil sudafricana, ellos describen que Consejo de Investigación Agrícola, quien ha estado haciendo las evaluaciones de campo con esta variedad transgénica reconoce que aunque las hojas de las papa no transgénicas son infestadas de manera más significativa que las GM por la polilla del tubérculo, esto no afecta al rendimiento del cultivo. En todo caso, los tubérculos no son infestados por esta plaga.

Los autores añaden que la plaga tiene otros huéspedes a más de la papa y con una liberación a gran escala de la papa Bt se puede dar un desplazamiento de la plaga a otras plantas.

Encontraron además que algunas líneas transgénicas son mas susceptibles a virus que las líneas convencionales.

La modificación genética es más importante durante el almacenamiento. En un sitio donde se realizó la evaluación, no había poblaciones naturales de polillas de tubérculo, por lo que los investigadores liberaron 100.000 polillas al ambiente, es decir, se introdujo una plaga que estaba ausente en el sitio. Estas polillas también se alimentan de otras plantas Solanaceae (muchas de ellas con importancia económica) por lo que esta liberación podría constituir un riesgo grave a las especies agrícolas y silvestres.

Durante dos años, los investigadores no han proporcionado datos que han obtenido sobre flujo de gene ni otros aspectos de ecológico ni sobre seguridad alimentaria. El material de desecho genéticamente modificado ha sido descargado en el suelo sin ser autoclavado y sin que haya un estudio sobre el efecto de esta materia transgénica en el biota circundante ni en la microbiota del suelo. Aunque han hecho estudios a especies no objetivos, su ámbito ha sido muy limitado, y no ha incluido por ejemplo su impacto en artrópodos ni si ocurre o no transferencia horizontal de genes.

Dado que la polilla del tubérculo afecta principalmente a los tubérculos durante el almacenamiento y que hay preocupación sobre los riesgos ecológico sobre el alimentarse con cultivos genéticamente modificados, los autores de este estudio recomiendan que se paren los estudios de campo con papa de GM y sugieren a los investigadores que trabajen en otras alternativas para mejorar las condiciones de almacenamiento de la papa, para prevenir la infección de los tubérculos después de la cosecha.

Durante la realización del estudio, añaden los autores de este informe, no se ha cumplido con la regulación sobre bioseguridad del país. Por ejemplo, los desechos transgénicos no fueron tratados adecuadamente (no se fumigó, por ejemplo), ni se dejó un espacio de 2 metros alrededor de los cultivos transgénicos. Una contravención a la norma de bioseguridad es una ofensa que debe ser penalizada, dicen los autores del estudio.

Tampoco cumplieron con el requerimiento de elaborar un reporte con la participación de un consultor que no tenga ningún tipo de relación con la firma que quiere evaluar los OGM en el país.

Ellos también tienen preocupaciones desde el punto de vista socioeconómico, especialmente en relación con los pequeños productores de papa, por la siguientes razones:

v Ellos no pueden comprar semillas de papa a un precio tan alto, y las podrían adquirir sólo si ellos compraron fiado (lo que duplica normalmente el precio)
v Diez empresas tienen derechos de propiedad intelectual sobre la papa Bt, las mismas que esperan obtener beneficios financieros a partir de estas patentes
v Como se explicó antes, la papa Bt será liberada en un contexto Derechos de Propiedad Intelectual, lo que favorece a la industria comercial de la semilla
v Ellos no pueden utilizar la papa para producir su propia semilla
v Los consumidores con toda probabilidad no comprarán estas semillas

Los autores concluyen que se debe suspender todo intento de liberación de la papa Bt en Sudáfrica porque hasta el momento, las organizaciones involucradas en el proceso han incumplido con la legislación sudafricana, y por los riesgos que esta tecnología significa.

Referencias:

G. Ashton, G. Baker, M. Mayet, E. Pschorn-Strauss, W. Stafford. 2004. African Objections to application for a permit for additional trials with insect resistant Bt Cry V Genetically Modified Potatoes ( Solanum Tuberosum L. Variety ‘Spunta’ G2 and G3), as applied for by Dr G. Thompson, Director Plant Protection and Biotechnology , South African Agricultural Research Council, dated 24 May 2003
Michigan State University. 2005. Commercialization Of Bt Potatoes In South Africa www.msu.edu <http://www.msu.edu>
Michigan State University. Egypt and the potato tuber moth. Sitio web. Universidad de Michigan